Ven signos de recuperación tras el daño pulmonar grave por COVID

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En dos estudios iniciales, los investigadores dijeron que algunos pacientes mostraron signos de curación sólo semanas después de salir del hospital.

Cuando Annie Coissieux trató de ponerse de pie por primera vez después de semanas en el hospital luchando contra COVID-19, no pudo hacerlo.

“Mi primer día después de la UCI, no podía dejar la silla sin la ayuda de dos enfermeras”, recordó desde su casa en la región de la Drôme, en el sudeste de Francia.

Se sintió sin aliento y agotada después de caminar durante unos minutos. “Ir al baño era una verdadera misión que requería tiempo y esfuerzo”.

Coissieux, de 78 años, fue enviada a una clínica de rehabilitación pulmonar cercana, Dieulefit Santé, donde un fisioterapeuta le enseñó ejercicios para ayudar a restaurar sus pulmones y los músculos implicados en la respiración.

Cuando regresó a casa tres semanas después, Coissieux podía caminar cerca de 300 metros con un andador.

A medida que hacía ejercicio en casa, se fortalecía. “Ahora puedo caminar 500 metros sin andador”, dijo la maestra de escuela jubilada.

“Puedo subir las escaleras de la casa de mi primo.” Y aunque todavía se siente fatigada por las tardes, monta en su bicicleta de interior y nada.

La persistente falta de aliento y la disminución de la resistencia han perseguido a muchos pacientes de COVID cuyos pulmones fueron atacados por el coronavirus.

Al principio de la pandemia, los médicos se preocuparon de que el COVID pudiera causar un daño irreversible que condujera a la fibrosis pulmonar, una cicatrización progresiva en la que el tejido continúa muriendo incluso después de que la infección haya desaparecido.

Según la Organización Mundial de la Salud, alrededor del 80% de los pacientes tienen síntomas leves o moderados, el 15% desarrolla una forma severa de la enfermedad y alrededor del 5%, como Coissieux, se vuelve crítico.

Mientras que las estadísticas globales o nacionales sobre la recuperación del pulmón post-COVID aún no están disponibles, los hospitales y clínicas están evaluando sus casos.

En el punto álgido del brote en Nueva York, alrededor del 20% de los pacientes hospitalizados estaban en unidades de cuidados intensivos, donde muchos necesitaban respiradores, según el Dr. Gabriel C. Lockhart, un neumólogo de National Jewish Health, un hospital respiratorio de Denver, que también trabajó como voluntario en el Hospital Mount Sinai de Nueva York.

“De los que se intuban, al menos dos tercios sobreviven, pero requerirán alguna terapia física”, dijo.

Aún no se sabe cuántas personas recuperarán su estado previo a la COVID, porque muchas aún se están recuperando, dijo el Dr. Jafar J. Abunasser, neumólogo de la Clínica Cleveland.

Añadió que un estudio sobre el síndrome respiratorio agudo severo (SARS), otro coronavirus, publicado en la revista Chest, encontró que alrededor del 59% de los sobrevivientes no tenían ningún deterioro pulmonar después de un año, mientras que un tercio todavía tenía algunas anormalidades pulmonares, que describió como “leves”.

Durante la pandemia de este año, pocos pacientes sufrieron un daño pulmonar tan severo que requirieran transplantes de pulmón, lo que sigue siendo una rareza en todo el mundo.

Pero ese número puede aumentar ya que los pulmones de algunos pacientes no mejorarán lo suficiente, dijo la Dra. Sadia Shah, neumóloga de la Clínica Mayo en Jacksonville, Florida.

En una reciente reunión de la Sociedad Respiratoria Europea, los médicos presentaron los primeros resultados de algunos pequeños estudios que ofrecían un rayo de esperanza, indicando que al menos en algunos casos, los pulmones de los pacientes muestran signos de recuperación, especialmente con cuidados posteriores intensivos y ejercicio.

Yara Al Chikhanie, estudiante de doctorado en fisiopatología pulmonar en el Dieulefit Santé, citó el estudio de rehabilitación de la clínica de 19 pacientes.

En el caso de los pacientes que estuvieron postrados en cama o intubados en unidades de cuidados intensivos durante semanas, la capacidad de respirar por sí mismos se vio afectada.

Sus músculos, incluido el diafragma, el principal músculo respiratorio que empuja los órganos abdominales hacia abajo para que los pulmones puedan expandirse, se habían debilitado.

“Pasaron meses en cama y perdieron su capacidad muscular y respiratoria”, explicó Al Chikhanie.

“Parece que la mayoría de estos pacientes más graves se recuperan de una lesión pulmonar grave”, dijo el Dr. Frederic Hérengt, que supervisó el estudio en Dieulefit Santé.

Todavía hay que realizar estudios de mayor alcance para evaluar el potencial de los efectos permanentes.

Los médicos de la Clínica Universitaria de Medicina Clínica de Innsbruck (Austria) observaron mejoras similares en sus 86 pacientes, que también se encontraban en la categoría de los más afectados y soportaron largas estancias en el hospital y en la UCI.

Incluso después de la rehabilitación, muchos seguían tosiendo y les faltaba el aliento al volver a casa, equipados con instrucciones para hacer ejercicio y dispositivos de respiración – pequeños y económicos tubos de plástico que requieren que uno inhale y exhale con fuerza.

Pero cuando regresaron para sus chequeos semanas después, sus tomografías computarizadas mostraron una mejoría, según los médicos.

Los líquidos se estaban limpiando de sus pulmones, y las lesiones de cristal blanco que a menudo se observan en la neumonía por COVID se estaban atenuando, a veces desapareciendo y a veces sólo se notan como finas bandas blancas.

“Hay algunos signos de daño reversible”, dijo el Dr. Thomas Sonnweber, que realizó el estudio con sus colegas la Dra. Judith Löffler-Ragg y el Dr. Ivan Tancevski.

En el momento en que los pacientes fueron dados de alta del hospital, el 88% tenía daño pulmonar, pero 12 semanas después, sólo el 56% lo tenía.

Sus síntomas también mejoraron. Tosieron menos, respiraron y caminaron más fácilmente, en algunos casos con una notable mejora de la resistencia.

“Hemos visto pacientes que fueron en sillas de ruedas a la rehabilitación, pero empiezan a caminar de nuevo”, dijo Löffler-Ragg.

Citó el caso particular de un anciano que necesitaba oxígeno antes de la rehabilitación, pero que ahora sube las escaleras de su departamento en el cuarto piso con sólo una leve falta de aire.

“A pesar de sus 78 años, a pesar de la neumonía por COVID, él puede manejar esto”, dijo.

Ninguno de los dos estudios ha sido revisado por pares o publicado en una revista científica. Pero la mejoría de los pacientes fue alentadora para otros que han estado tratando pacientes.

Nuestros pulmones tienen buenos mecanismos de curación interna, dijo el Dr. Panagis Galiatsatos, profesor asistente que se especializa en atención pulmonar y crítica en el Centro Médico Bayview de la Johns Hopkins en Baltimore.

La infección deja atrás un lío de células muertas, tejidos y fluidos dañados, causados por el coronavirus y la respuesta demasiado entusiasta del sistema inmunológico que a menudo ocurre en los pacientes con COVID.

Pero una vez que la infección desaparece, los pulmones comienzan a reconstruirse, usando células especializadas dedicadas a la curación.

“Crean nuevas células para reemplazar las enfermas”, dijo Galiatsatos. “También hay otras células que tratan no sólo de crear nuevas células, sino de promover la arquitectura de los pulmones, no sólo recreándola, sino recreándola para que se vea exactamente como antes”.

Cuando eso no sea posible, se formarán cicatrices y algunas pueden llegar a ser permanentes, pero eso también sirve a un propósito.

Los pulmones saben que la mancha cicatrizada no puede realizar el intercambio de oxígeno, por lo que no enviarán sangre allí.

“Se llama derivación”, dijo Galiatsatos, añadiendo que los pulmones se adaptarán. “Van a enviar la sangre a las partes más sanas”. La respiración y los ejercicios físicos pueden ayudar a esta recuperación.

Los médicos aún no saben cuánto tiempo les llevará a los pacientes recuperar la fuerza y la resistencia que tenían antes del CÓVID.

En el caso del síndrome de dificultad respiratoria aguda o SARS, que ha sido causado por otros virus y tiene similitudes con el COVID-19, la recuperación total puede tomar más de un año, pero aún no hay estadísticas para el COVID.

Sin embargo, cuanto antes comiencen los pacientes su rehabilitación, más rápido comenzarán a recuperarse, lo que puede ser otra razón para que los médicos les quiten los respiradores antes, dijo Al Chikhanie.

Eso puede ser posible, especialmente porque los científicos entienden cómo manejar mejor la fase de infección aguda.

Algunas personas que pasaron mucho tiempo en el soporte vital pueden recuperarse, aunque necesitarán mucha ayuda y perseverancia.

“Manténganse activos, muévanse y caminen por la casa, suban y bajen las escaleras”, dijo Al Chikhanie.

Pero la investigación es aún muy incipiente en cuanto a encontrar las mejores terapias para ayudar a los sobrevivientes de COVID a recuperar su fuerza y capacidad pulmonar.

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